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¿Por qué la COVID-19 es más grave para los hombres mayores?

Conocer las diferencias clave en la función del sistema inmunológico puede ayudar a determinar por qué la COVID-19 grave y potencialmente mortal tiende a afectar más a los hombres mayores, así lo señala un nuevo estudio publicado en la revista PLOS Biology.

El trabajo encontró que, especialmente en las personas mayores y en los hombres, ciertos factores pueden conducir a una respuesta del sistema inmunológico más débil contra la infección por el SARS-CoV-2, el virus causante de COVID-19.

Esto podría ayudar a explicar las altas tasas de ingreso y de muerte en la unidad de cuidados intensivos de estos pacientes.

«Las respuestas del huésped al SARS-CoV-2 dependen de la carga viral y el tiempo de infección, con diferencias observadas debido a la edad y el sexo que pueden contribuir a la gravedad de la enfermedad», comentó el equipo dirigido por Nicole Lieberman y Alexander Greninger, ambos de la Escuela de Medicina de la Universidad de Washington, en Seattle.

En el estudio, los investigadores observaron fragmentos de material genético (ARN) recolectados de los hisopos nasales de 430 personas que dieron positivo por COVID-19 y otras 54 que no lo hicieron.

Los expertos utilizaron este material para realizar una investigación profunda de las respuestas del sistema inmunológico de cada paciente tras el contacto con el nuevo coronavirus.

Los resultados mostraron que las respuestas de las células inmunitarias no se activaban hasta tres días después de que comenzara la infección. Además, la fuerza y ​​la composición de la respuesta de las células inmunitarias dependió de la cantidad de carga viral, y las respuestas también variaron según la edad y el sexo.

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Por ejemplo, en comparación con los pacientes jóvenes, los pacientes mayores tendieron a tener «expresión reducida» de agentes clave del sistema inmunológico, que a su vez pueden haber desencadenado «deficiencias» en la actividad de las células T y las células «asesinas naturales» (NK). Tales células forman parte del sistema inmunológico y son cruciales para montar una buena defensa contra los patógenos que se aproximan.

Además, los hombres parecían mostrar reducciones en la actividad de las células NK y otro tipo de células del sistema inmunológico, las células B, en comparación con lo que se observó en las mujeres, indicaron los investigadores.

Los hombres infectados con SARS-CoV-2 también mostraron un aumento en otra vía inmunológica que podría terminar ‘estrangulando’ las respuestas antivirales, reportaron los autores.

Por su parte, el doctor Amesh Adalja, experto en enfermedades infecciosas del Centro de Seguridad Sanitaria de la Universidad Johns Hopkins, en Baltimore, y ajeno al estudio, opinó que «el curso clínico de cada enfermedad infecciosa es una combinación de factores virales, como la carga viral y la respuesta inmune del huésped».

«Este nuevo estudio aporta más evidencia de que la razón por la que los adultos mayores y los hombres son más susceptibles a la forma grave de COVID tiene que ver con las diferencias en la respuesta inmune del huésped», subrayó Adalja.

Los hallazgos podrían incluso señalar el camino hacia una mejora de los tratamientos, agregó.

«Al comprender las complejidades de cómo ocurre esta respuesta desregulada, sería posible modularla mediante terapias dirigidas con precisión, así como predecir quién tiene más probabilidades de desarrollar un caso grave», concluyó.